09 de mayo de 2021
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FIN DE SEMANA

EL PAÍS ASIÁTICO CONSIGUE MANTENER SU ESTRELLA PARTICULAR A 100 MILLONES DE GRADOS CELSIUS, EL DOBLE DEL TIEMPO CONSEGUIDO HASTA AHORA

Corea del Sur bate un nuevo récord mundial al encender su “Sol” durante veinte segundos

El Centro de Investigación KSTAR del Instituto Coreano de Energía de Fusión batió el pasado 26 de diciembre de 2020 un nuevo récord en materia de energía nuclear. El Instituto consiguió mantener su “Sol” particular encendido durante 20 segundos consecutivos, el doble de tiempo de lo logrado hasta ahora. Esta hazaña supone un pequeño paso para el cambio a la energía de fusión nuclear, más respetuosa con el medio ambiente que la usada hasta el momento.

Conseguir recrear las condiciones del Sol para obtener energía es un proceso en el que la ciencia lleva embarcado décadas. El pasado 26 de diciembre de 2020 Corea del Sur avanzó un paso más para conseguirlo y batió el récord alcanzado hasta el momento al encender su estrella artificial a más de cien millones de grados Celsius durante 20 segundos consecutivos. El Centro de Investigación KSTAR del Instituto Coreano de Energía de Fusión duplicó así el tiempo de encendido que se había logrado hasta el momento.

Será un punto de inflexión importante en la carrera por asegurar las operaciones prolongadas de plasma de alto rendimiento, un componente crítico de un reactor de fusión nuclear comercial en el futuro”, explicaba Si-Woo Yoon, director del Centro de Investigación. “Las tecnologías requeridas para mantener el plasma a 100 millones de grados durante largos periodos de tiempo son la clave para conseguir la energía de fusión”, aseguraba el director.

El hito se basa en las soluciones que han encontrado desde Corea para evitar que se enfríe la temperatura de los gases y se pueda convertir el gas en plasma. El cambio de gas a plasma se realiza a través de un proceso de confinamiento magnético en el que dos imanes funcionan como barrera para que no se escape la energía. La dificultad está en mantener la misma temperatura en todo el plasma.  El sistema de barrera interna de transporte (ITB) de Corea utiliza las diferencias de temperatura a su favor y hace que sea en las zonas más calientes donde se consiga mantener la temperatura tan alta durante 20 segundos.

Un largo proceso para obtener energía ilimitada

El modelo surcoreano está basado en los modelos tokamak de la Unión Soviética que fueron creados en los años 50. El modelo funciona gracias a una cámara de vacío que forma un anillo en el cual se produce la fusión de los núcleos de hidrógeno para formar helio. Este proceso se realiza por calor y altas presiones y libera una gran cantidad de energía.

El objetivo de los científicos de Corea del Sur es aumentar el tiempo hasta los 300 segundos —5 minutos— para el año 2025. Un proceso lento, pero beneficioso para combatir el cambio climático puesto que la fusión nuclear es considerada como la forma más limpia de obtener energía casi ilimitada ya que produce energía de la misma forma que lo hacen las estrellas. Para producir la fusión nuclear, es necesario un “Sol” como el que tiene Corea del Sur, que sea capaz de calentar átomos de hidrógeno a 100 millones de grados y convertirlos así en plasma. En este momento, se producirá la separación de iones y electrones, la causante de la energía.

Otras pequeñas estrellas en el planeta Tierra

Varios proyectos en el mundo intentan recrear estrellas en el planeta Tierra. Sin embargo, el problema del resto de centros de investigación es que solamente pueden mantener la recreación del Sol durante pocos segundos y no pueden controlar la energía liberada. Es el caso de Estados Unidos, Japón o el Joint European Torus que ya lo consiguieron, pero solo pudieron mantenerlo durante 10 segundos.

Además, en los años 80 se ideó un proyecto llamado ITER que pretendía probar que los reactores de fusión eran el futuro. En 2006 el acuerdo fue firmado por la Unión Europea, Japón, Estados Unidos, Corea del Sur, India, Rusia y China, pero no será hasta 2026 cuando las instalaciones del proyecto en Francia comiencen con las pruebas.

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